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重型猎鹰只是开始,超级火箭才是马斯克的终极目标

本周二下午3:45,由埃隆·马斯克企下公司SpaceX打造的猎鹰重型(Falcon Heavy)火箭在佛罗里达州肯尼迪航天中心成功起飞,有意思的是此火箭还搭载了一台马斯克的个人特斯拉(Tesla)跑车,车上放置了一个穿着太空服的假人。火箭完美将测试载荷送入轨道,马斯克又创造了历史性的一刻。

早在去年,马斯克就宣布了他计划将特斯拉汽车放入重型猎鹰火箭,当时就有人问到他为什么要扔掉价值10万美元的车,而马斯克是这样回复的,“我喜欢这样一个想法,让汽车在无限的太空中漂流,也许数百万年后的将来会被外星人所发现”。

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据了解,猎鹰重型主要由SpaceX公司的三架主力猎鹰9火箭推动器并列在一起,其中两个火箭推动器脱离后安全落在着陆点附近,而第三个推动器似乎出了点问题,无法识别出海上回收无人船位置,最终以每小时300英里的速度撞向海洋,距无人机船只有300英尺。

猎鹰重型是怎样炼成的?

马斯克表示,猎鹰重型能够将14万磅的重物提升到低地球轨道,这是今天任何其它火箭所不能达到的。由于三架火箭推动器可以回收再利用,所以重型火箭不会超过公司现在其它火箭的成本。根据SpaceX公司列出的价格表,一台重型猎鹰火箭价格是9000万美元,猎鹰9号推动器价格是6200万美元。SpaceX以较低的价格和可重复使用的推动器打乱了全球火箭发射的业务市场。

火箭的成功发射标志着SpaceX公司迈进了巨大的一步,马斯克已经成功用突破性技术撼动了火箭工业。事实证明了,SpaceX公司能够让猎鹰9号一级火箭推动器顺利返回地球,火箭回收的历史最早可以追溯到2012年,至今公司已经使用这项技术完成了40个任务。

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猎鹰9号

这项技术使得SpaceX公司可以将使用过的推动器恢复并重新利用。事实上,首飞的猎鹰重型运载火箭使用了两个前猎鹰9推动器,另外再加了一个新的推动器。重复使用硬件使得SpaceX进一步降低了成本。

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NASA的土星五号

在此火箭回收项目之前,每次任务后公司都不得不放弃掉火箭。其实,重型猎鹰不是历史上最强大的火箭,此前美国航空航天局(NASA)的土星五号(Saturn V)运载火箭获得史上最强的荣誉,此火箭用于阿波罗登月,并在70年代退役。

下一步计划,开拓商业卫星发射

此次发射成功可以说是SpaceX的一个巨大的里程碑,对于公司的未来发展有着至关重要。那么现在的问题来了,SpaceX下一步将是什么?没错,SpaceX公司正准备开拓商业卫星发射业务。公司计划在2018年执行两次计划,一个是帮助阿拉伯发射6a通信卫星,另一个是美国空军空间测试第二计划任务,其中还包括行星协会的太阳帆任务。

美国国家航空航天局(NASA)虽然也有自己的巨型火箭,但其太空发射系统(SLS)项目不断超支预算,SLS是一种从航天飞机演变而来的超重型运载火箭,NASA希望在发射任务时加入人类宇航员,不过他们讨后认为保护人类的成本太贵了,并且最终推迟了计划。可以想象到的是,NASA完全可以通过SpaceX来满足其繁重的需求。加上这次SpaceX已经证明了重型猎鹰是成功的,它会鼓励更多的客户预订求购。

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卫星

据业内分析预计,美国联合发射同盟公司(United Launch Alliance)每次发射的成本为4.22亿美元。虽然火箭的成本并没有太多的透明度,但显然SpaceX的价格通常低于竞争对手,让公司占尽了有利的条件。据马斯克表示,重型猎鹰项目的总成本为5亿美元,而美国航空航天局的SLS的成本完成时间大约为10亿美元。

一个更大的目标,研发超级火箭BFR

此次发射成功并没有让SpaceX停留在重型猎鹰的身上,而他们正在把焦点放在更大的东西,例如BFR超级火箭。马斯克在发布会前表示,重型猎鹰还是有点小,可能不会被认为能够载人。SpaceX的超级火箭项目发展一直进行得很顺利,以至于该公司现在有点完全忽略重型猎鹰的味道。

BFR超级火箭是一种可重复使用的飞船和火箭的结合体,旨在将有效载荷(或是人员)作为SpaceX星际运输系统的一部分送入轨道。据马斯克的说法,超级火箭起飞后10分钟左右,大型火箭助推器将会重新回到地球上,就像猎鹰9和猎鹰重机一样,建造一个可以重复使用的航天器是设计航天飞机最困难的部分之一。

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要实现月球旅游航班这样的设想,只能发生在BFR而不是重型猎鹰。马斯克表示,BFR太空飞船目的是超越我们的轨道,这也意味着这艘船必须能够在星际中飞行,马斯克还表示BFR在未来三到四年内将进行全面试飞。

BFR的野心是相当惊人的,据悉SpaceX的大部分工程资源将用于BFR。马斯克向记者透露,猎鹰重型项目几乎被取消了三次,因为它很难。事实证明,制造一架重型火箭要比把三架猎鹰9捆绑在一起要复杂得多,而制造一个人性化的星际旅行系统将会变得更加困难。

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责任编辑:韦腾舟