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特斯拉未来统领电动汽车行业的秘密武器:电池

特斯拉未来统领电动汽车行业的秘密武器:电池0

埃隆-马斯克与内华达州州长布莱恩-桑多瓦尔2014年共同宣布特斯拉千兆工厂将落户内华达州

市场对特斯拉的未来发展前景非常乐观,如果特斯拉只是一家传统汽车公司的话,那它是绝对无法享受到这个待遇的。

从表明上来说,特斯拉完全无法与福特和通用汽车等竞争对手相提并论。福特2016年卖出660万辆汽车,通用汽车卖出了1000万辆。特斯拉呢?只卖出7.6万辆。福特和通用汽车2016年均保持健康收益,但是特斯拉却在亏损。

但在本月早些时候,特斯拉的市值一举超过福特,并一度超过通用汽车成为全美市值最高的汽车厂商。

特斯拉市值大涨的其中一个重要原因是它大胆押注电池行业,这可能会在未来获得巨大的回报。因为特斯拉的汽车都是纯电动汽车,一辆汽车需要的电池容量大概是一部智能手机所需电池容量的1000倍。因此,要想让电动汽车成为主流技术就需要大规模生产电池,这种规模远远超过当前智能手机和其他便携设备对应的电池行业的规模。

特斯拉即将在今年晚些时候发布的Model 3会是对电池行业的一次重要考验。这些汽车所用的电池将由特斯拉内华达州的千兆工厂生产。如果Model 3上市后大卖,千兆工厂必须保证提供充足的电池来满足市场的需求。其他汽车公司的日子就不好过了,因为它们不仅要设计出类似风格的汽车,还要寻找合适的供应商来提供更多电池。

但是据业界专家称,特斯拉在电池上得到的优势并不会永远保持下去,其他电池厂商可能会在一到两年内赶上来。但是两年时间足以为特斯拉提供巨大的竞争优势了,这不但可以确立特斯拉在电动汽车领域的领先地位,而且还可以让特斯拉具备进一步投资的条件,帮助它始终比竞争对手领先一步。

为什么特斯拉决定把宝押在电池上?

特斯拉首席执行官埃隆-马斯克(Elon Musk)早就预见到电池需求会大幅增长,他在2013年就提出了建造千兆工厂的计划。千兆工厂去年开始投产,特斯拉希望它不但可以在竞争对手的电池供应捉襟见肘时满足特斯拉对电池的需求,而且还能通过规模经济效应降低电池生产成本。

预计特斯拉将在今年夏季推出Model 3,千兆工厂已提前数月开始运营。Model 3的售价只有3.5万美元左右,特斯拉为这款新车制定的年销量目标为数十万辆。如果Model 3上市后大卖,必然会对其他汽车厂商造成压力。那些汽车厂商将争先恐后地提高廉价电动汽车产量以便与Model 3竞争。但是他们没有自己的千兆工厂,因此可能面临着电池供应不足的问题。

Axios的记者斯蒂夫-莱文(Steve LeVine)曾经写过一本关于电池行业的书,他说:“马斯克是一个富有远见的人,他从一开始就一直勇于冒险。相反,底特律的那些传统汽车厂商在这方面一直表现得犹犹豫豫的。”

马斯克的大胆战略能否奏效?未来两年内就能见分晓。

鸡与蛋的问题

特斯拉对千兆工厂投入了大量资金。特斯拉最初的预算是50亿美元,但是迄今为止它也没有公布过公司实际向千兆工厂投入了多少钱。千兆工厂是特斯拉和松下合资组建而成,同时还得到了内华达州在税收减免上提供的支持。

特斯拉首席技术官斯特劳贝尔(JB Straubel)在2014年发表演讲时披露了千兆工厂背后的战略。他说:“能源存储领域的增长潜力非常惊人,我们将通过一家工厂把全世界的能源存储产能提高一倍。这是一个增长期,我们将重塑整个供应链以及电池生产方式。我们将借此机会降低所有组件的成本。”

特斯拉相信,建立这样一个产能堪比全世界其他所有电池生产厂产能之和的庞大工厂有助于大幅降低成本。

斯特劳贝尔在2014年说:“我们将进入电池制造流程的最上游,我们将追溯到原材料的来源。如果你能提高产量和购买力,甚至这些原材料的成本也能降低。”

除了特斯拉和千兆工厂合作伙伴松下公司,没有人知道特斯拉是否实现了降低成本的目标。但是莱文表示,研究表明特斯拉设定的降低成本目标是可以实现的。

莱文说:“如果你可以生产10万辆汽车(当然现在没人这么干),就会在成本变动曲线上发现一个明显的拐点。这就是千兆工厂追求的目标,即为10万辆甚至更多的汽车生产电池,达到成本降低的拐点出现的条件以享受规模经济带来的优势。”

建立如此大规模的电池生产厂是风险极高的,尤其是对特斯拉这样一家小公司来说。千兆工厂的目标是每年为50万辆汽车提供足够的电池,它预计自己设在加州费蒙特市的汽车生产厂每年可以生产50万辆汽车。

虽然特斯拉2013年仅卖出22450辆旗舰汽车Model S,但它那个时候就提出建造千兆工厂的设想了。如果50万辆汽车的需求不能在2018年兑现,特斯拉会发现自己处于一个非常尴尬的境地,虽然坐拥一家产能非常庞大的电池生产厂,但它并不需要那么多电池。当然,特斯拉也说过,这些电池还可以用于家电设备和其他电力系统。

但是马斯克认为现在必须拓展特斯拉的业务规模。他在2015年的时候说过:“我认识所有的供应商,我可以负责任地告诉你,他们并不赞成投资数十亿美元去建电池生产厂。这是一个鸡与蛋的问题,汽车公司不能向电池供应商保证它们一定会需要大量的电池,因为它们不能保证可以卖出足够多的电动汽车。因此我就明白了,如果我们自己没有这样庞大的电池生产厂,我们就得不到足够多的锂电池,没有人会帮我们生产这么多的电池。”

马斯克说:“大型汽车厂商非常谨慎,他们想看到这种战略在其他公司成功了才会批准和执行这样的计划。”

明年,我们就能看到马斯克押宝电池的战略是否奏效。特斯拉距离年产50万辆汽车的目标还有很长一段路要走,但是它已经接到40万辆Model 3预订单,预计费蒙特市的生产厂将在今年晚些时候开始生产。如果客户们接受并喜爱Model 3并且费蒙特市的生产厂能够提高生产规模,那么千兆工厂就能帮助特斯拉在电动汽车领域远超所有的竞争对手。

另一方面,如果Model 3上市后的口碑不佳,或者费蒙特市的生产厂拖了特斯拉的后腿,那么结果就会给特斯拉的财报业绩造成灾难性的影响,千兆工厂的大量产能就会被闲置起来。

特斯拉的千兆工厂如何转化为长期竞争优势?

当然,即便千兆工厂的战略奏效,也不足以支持华尔街给予特斯拉程度如此之高的乐观预期。即使特斯拉每年生产50万辆Model 3,也赶不上竞争对手的汽车产量,而且其他汽车厂商迟早会解决电池供应问题。

问题的关键在于特斯拉能否将千兆工厂带来的天时优势转化为它在电动汽车领域的长期竞争优势。

Total Battery Consulting的电池专家梅纳赫姆-安德曼(Menahem Anderman)对此持怀疑态度。他指出,不少海外电池厂商尤其是LG和三星也在大力投资以提高电池产能。

安德曼在接受采访时称:“如果汽车厂商有需求,这些电池厂商可以迅速提高产能。”他还说,LG已经大幅降低了电池价格,这可能会削弱特斯拉的成本优势。

安德曼承认,如果Model 3的市场需求很高,特斯拉确实会获得先发优势。他说:“如果市场需求很高,他们确实会获得一定的优势,但不会很大。”

这也是先发优势之所以重要的原因。如果特斯拉能够在2018年实现年产50万辆汽车的目标,它就可以为未来几年制定更高的产量计划。它将通过千兆工厂的初步成功积累到丰富的知识和经验,同时建立起建设更大规模电池生产厂的信心。相比之下,其他汽车厂商缺乏这些经验,始终比特斯拉落后一步。

苹果就是一个很好的例子。苹果通过一项战略取得了巨大的成功,那就是通过大宗的长期订单保证关键组件比如液晶显示屏的充足供应,同时还可以尽可能压低那些关键组件的成本。苹果能这样做是因为它每年只生产数量有限的几款产品,而且它有大量的忠实粉丝,能够保证这些产品的销量十分可观。产品销量有保证可以减轻苹果承担的风险,相比之下,其他智能手机厂商无法轻易预测出哪些产品能够畅销。

如果电池供应上的早期优势能让特斯拉在2018年和2019年卖出比其他汽车厂商多的电动汽车,并且为特斯拉带来更多用户,特斯拉就能成为电动汽车行业的“苹果公司”。

降低电池成本意味着特斯拉的财务业绩会越来越好

电动马达比传统汽车所用的内燃机造价低廉,结构也更简单。但是到目前为止,电动汽车的造价却比传统汽车昂贵得多。原因很简单:电池造价太高。安德曼估计,一辆售价3.5万美元的Model 3所配的电池造价大约为9000美元,比其他任何组件的造价都要高。

但是电池的生产成本一直在稳步下滑,大概每年可以下降7%。据业内专家预测,电池生产成本下滑的趋势还将持续下去。因此,特斯拉汽车的经济将在未来几年内稳定改善。每年,特斯拉汽车上造价最贵的组件都会变得便宜一点。传统汽车组件的生产成本不可能保持这样的速度下滑。

很快,我们就会发现电动汽车的售价比传统汽车的售价还要便宜。彭博社分析后发现,拥有一辆电动汽车的总成本可能会在2022年降到拥有一辆传统汽车的总成本之下。对于特斯拉的收支平衡表来说,这可能是最大的利好消息。

不看好特斯拉的投资者可能会指出,汽车属于低利润率产品,因此特斯拉在汽车业务实现盈利的情况下也不能取得巨大的成功。但那是因为现在特斯拉销售的汽车比底特律汽车厂商销售的传统汽车更贵。要不了几年,传统汽车的实际价格就会比电动汽车更高,而且两者之间的差距还会逐年拉大。

如果那时特斯拉能够成为领先的电动汽车厂商,它的财务业绩就会非常靓丽。随着成本下降的速度比竞争对手更快,它的利润率必然会越来越高;随着越来越多的客户从传统汽车转向电动汽车,特斯拉在扩大产能方面会有更大的灵活性。

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责任编辑:段婕