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决战物联网 联发科自建平台有戏么?

物联网的世界门坎重重,第一关就是产品的通讯兼容性;如果不同装置之间无法顺利传输信息,那么物联网的构想也将流于空谈,这也是为什么Intel、Qualcomm这些半导体龙头都积极争抢标准主导权。然而,台湾的联发科技却决定,他要抓住全球正方兴未艾的自造者风潮,走出一条跟别人不同的路。

古老的酿酒技术与新兴的物联网科技有什么关系?答案是智能酿酒器。

在容器中放入原料,栓上一个类似瓶盖的侦测器后,就可以随时监控密闭容器内的发酵状况如酒精浓度、温度、湿度等等,大大降低一般人自己酿酒的门坎。

这个使用了联发科技LinkItOne平台开发的产品,在去年的“2014Mobileheros联发科技技穿戴式暨物联网装置竞赛”中夺得了冠军。

物联网的商机潜力早已不言可喻。国际电信联合会(ITU)估计,到2020年时,全球的联网装置数量将可以上看500亿个,涵盖城市、运输、能源、零售等面向。然而,这些领域都具有很深的专业知识,对于硬软件的需求也不是手机、平板这些传统的资通讯商品。

能制定标准者就能得物联网天下

举例来说,室内的电灯和冷气、户外的汽车以及室内室外之间的那道门锁或窗户,未来可能都会具备信息互传的功能,而它们又得让人们能用另一个中央装置指挥。这些设备之间怎么互动,内部的通讯芯片和信息传输方法谁来制定,至今都还没共识。换句话说,物联网是个有无限想象,但可见之处都还一片混沌的世界;谁能够掌握产业标准的制定权,谁就能够主导整个物联网产业。

联发科技副董事长谢清江分析,目前全球一共有四个厂商与联盟竞逐物联网的标准制定权。除了两个应用端(AppleHomekit、GoogleThread)的软件平台,其他两个“正面对决”的,就是英特尔(Intel)领头的OIC(OpenInterconnectConsortium)以及高通主导的AllSeenAlliance(见表一)。其中,OIC里除了Intel外,还有IBM、思科(CISCO)、奇异软件(GESoftware)这些大咖参与主导,AllSeen也有LG、海尔、微软、松下等助阵。值得注意的是,在AllSeen阵营中,有为数相当多的日本家电大厂,在主要会员(PremierMembers)中占了近半名额,而韩国的三星虽然是OIC阵营的主要成员,但也已经宣布将加入AllSeen,两边押宝的意味十分浓厚。

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虽然联发科技身为OIC的主要成员,但谢清江自己却认为,为了提升装置兼容性,这些平台未来一定会相互整合,“可能是几大平台整合成一个,或者是每一项装置上都能容纳不同的传输标准。”而实际上,联发科技不只有跟这些“高大上”的国际大咖互动,那些散布在世界各角落、创意无限却缺少实作工具的创客(Maker),才是联发科技亟欲网罗的对象。

先前曾提过,物联网的主要需求将来自非传统的资通讯产业,而能满足这些需求的产品,可能尚未出现在市场上。前述的智能酿酒器就是个典型的例子。应用过去在中国白牌手机市场的“公板”成功经验以及Arduino、RaspberryPi等开源硬件的自造者营运模式,联发科技也在自己的创意实验室中释出LinkIt开发平台,让全世界的创客在上面开发产品。

复制公板经验,联发科技瞄准创客市场

LinkIt的组成为一个尺寸跟悠游卡差不多大小的迷你主板,以及相应的开发软件套件。尺寸虽然迷你,但已经是个具体而微的小计算机,该有的运算、储存功能一应俱全,支持从GSM、GPRS、WiFi到蓝芽的通讯协议;另一方面,LinkIt的产品线除了功能最简单的LinkItONE,也可以选择更进阶的LinkItassist或是LinkItconnect,不管是单纯DIY或已具备商业化能力,都能找到适合的开发工具,对于不只是想玩玩的创客好手来说,LinkIt显然是比其他纯粹的开源硬件更好用的工具。

推出这条产品线,联发科技的目的绝对不只是卖一片才几十块美元的LinkIt主板而已。首先,在已经标准化或者即将标准化的世界中,厂商很难赚得超额报酬;如果能够透过LinkIt平台找到明日之星,对于建立在物联网世界的话语权将大有帮助。再者,现在正是物联网应用的探索阶段,每一个使用LinkIt开发出来的产品,也正是一套物联网的解决方案。在与这些创客的互动的同时,也有助于联发科技累积各种产品的实际使用需求,继而设计出更耐用的产品,也有助于联发科技巩固其市场地位。

这套“从乡村包围城市”的策略是否真能奏效?我们不妨拭目以待。

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责任编辑:张磊